Trazendo o ecossistema de criptografia de pagamentos ao redor do mundo: Ray Youssef

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Embora tenha tido 11 falências comerciais, hoje Ray Youssef está construindo escolas financiadas por Bitcoin em toda a África como diretor executivo da Fundação Built With Bitcoin e está ajudando milhões de pessoas a comprar e vender criptomoedas como CEO da Paxful. No entanto, Youssef também admite ter saqueado lojas de ferragens em nome de uma escola de convento após o furacão Katrina e diz que quase foi baleado como um suposto agente da CIA durante a Revolução Egípcia.

Ele acaba de voltar de El Salvador, onde passou um tempo na Bitcoin Beach – onde diz que até crianças usam Bitcoin (BTC). Os serviços de criptografia de pagamentos são importantes porque 70% das pessoas em El Salvador não têm conta bancária. Para Youssef, as redes financeiras peer-to-peer significam esperança para o mundo em desenvolvimento.

Todos os caminhos levam ao Bitcoin

Quando Youssef ouviu falar do Bitcoin pela primeira vez em 2011, ele rapidamente “o descartou como dinheiro de nerd”. Ele tinha coisas mais urgentes em sua mente, já que naquele ano ele deixou o relativo conforto de Nova York para apoiar a revolução em seu Egito natal. Lá, ele foi ao centro dos protestos na Praça Tahrir no centro do Cairo e “quase morreu na primeira noite de uma luta realmente louca”, durante a qual foi preso pelos militares como um suposto agente da CIA. “Eu poderia escrever um livro naquela noite sozinho”, ele concluiu com uma risada que exalava mistério.

Ele não é o primeiro líder criptográfico a se lançar em uma revolução – como Griff Green, que já protegeu as cabines de votação na Catalunha, ou Amir Taaki, que foi lutar com o YPG curdo. Depois de voltar para casa, nos Estados Unidos, no entanto, ele começou a integrar suas experiências da revolução e a questionar muitas coisas sobre a sociedade.

Uma das tocas de coelho que ele desceu foi a de dinheiro. “Comecei a fazer perguntas sobre dinheiro: onde está? De onde isso vem?” ele disse. Logo, ele “começou a ver a história por uma lente muito diferente”. Foi quando ele voltou ao Bitcoin, onde sentiu que poderia encontrar respostas.

Parece que a criptografia atrai revolucionários, talvez apoiando a ideia de uma revolução tecnológica ou financeira provocada pelo blockchain. Ao chegar ao Bitcoin Center NYC para seu primeiro encontro em 2013, ele se perguntou sobre os outros Bitcoiners: “Como são eles? Eles estão na mesma jornada que eu? ”

Descrevendo o evento, ele parecia não muito diferente de um peregrino contando a história de um santuário distante onde eles esperavam encontrar outros buscadores da verdade. A primeira pessoa que conheceu, Artur Schaback – seu futuro parceiro de negócios – foi o único outro cara alto na reunião, “Então, nos demos bem e realmente acreditamos que o Bitcoin poderia ajudar o rapaz.” Logo, eles começaram a trabalhar em uma solução de varejo Bitcoin, mas não foi uma viagem fácil.

“Ficamos sem dinheiro – tivemos que escolher entre nossa startup ou um lugar para morar.”

Os dois aventureiros “acabaram desabrigados, sofás de surfe”. Youssef sentiu que havia chegado ao fundo do poço e precisava pedir ajuda – ele estava com medo de sua mãe descobrir sobre sua situação. Ele jejuou por um mês e orou. “Eu tive que ficar verdadeiramente humilde e realmente implorar a ajuda de Deus – eu estava quebrado, derrotado e tive uma noite muito especial – era a Noite do Poder do Ramadã”, ele relembrou solenemente. O que quer que tenha experimentado então, para Youssef, representou um ponto de inflexão.

Youssef inicialmente se mudou para os Estados Unidos com sua família do Egito quando tinha 2 anos e, aos 8, já trabalhava em bicos. Ele estudou história no Baruch College em Nova York a partir de 1996, mas sua verdadeira paixão residia nos computadores. Ele ganhou seu primeiro PC aos 19 anos e “aprendeu sozinho a programar imediatamente e começou a fazer startups”. Ele trabalhou como engenheiro de software sênior na primeira empresa de smartphones YadaYada por dois anos antes de embarcar em seu caminho empresarial. O primeiro deles estava relacionado à distribuição de cupons por mensagens de texto, mas a ideia não ganhou força.

O jovem empresário logo teve seu primeiro gostinho de sucesso, no entanto, ao escolher os toques para download. Sua nova empresa, chamada MatrixM, “passou de US $ 0 para US $ 1 milhão de receita em menos de seis meses”.

“O maior problema era principalmente que os usuários que desejavam ringtones eram pessoas sem banco – adolescentes.”

Embora ele tenha começado bem, a década seguinte não foi uma viagem confortável. Youssef descreve melhor essa parte turbulenta de sua vida no LinkedIn, onde escreve seu título como “Empreendedor” em “11 startups fracassadas e muitas lições aprendidas”. O fato de que ele não desistiu durante esse tempo diz muito. Embora seu sucesso inicial pudesse ser atribuído à mera sorte, certamente o ajudou a acreditar em si mesmo, apesar de anos de fracasso. Fosse ele um empresário competente após seu primeiro sucesso ou não, ele certamente se esforçou para se tornar um após o 11º fracasso.

Em seu trabalho na MatrixM, Youssef descobriu que a infraestrutura ponto a ponto, então ainda em sua infância, era a chave para obter acesso a ringtones e um público amplo – os usuários podiam fazer upload de ringtones e também baixá-los. Hoje, explicou Youssef, plataformas ponto a ponto, como Uber e Airbnb, “se tornaram parte de nossas vidas diárias”. O mesmo acontecerá em breve com o financiamento ponto a ponto. “A humanidade está esperando por este há muito tempo”, disse ele. Embora os países desenvolvidos possam se beneficiar, Youssef disse que a necessidade nas economias emergentes, como em grande parte da África, é muito maior.

Ele descreveu os problemas que as pessoas enfrentam ao fazer transações de dinheiro como “alucinantes – mesmo que tenham uma conta bancária e recebam um cartão do banco, eles só podem gastar US $ 100 no máximo por mês com seu cartão Visa”. Isso significa que enviar dinheiro para dentro e para fora da África pode rapidamente se tornar um pesadelo, pois os comerciantes não podem comprar produtos da China com facilidade, por exemplo. “Eles têm que passar por três ou quatro saltos, transformar seu dinheiro em dólares no mercado negro e encontrar uma maneira de colocá-lo em uma conta bancária que possa realmente transferir o dinheiro, porque suas contas pessoais não podem”, explicou ele em um tom exasperado.

Paxful

Algum tempo depois, em 2015, ele foi informado de um método para lucrar com a venda de cartões-presente para a BTC. Youssef estava desconfiado, mas decidiu tentar por desespero. “Achei que fosse uma fraude, mas funcionou, então aumentamos a escala”, lembrou ele, como se ainda estivesse surpreso. Com o sistema funcionando, Youssef e Schaback decidiram construir uma plataforma para troca de criptomoedas por vales-presente, vendo-a como “a melhor maneira de incorporar quem não tem banco” no mundo da criptomoeda. Após 72 horas de codificação, Paxful estava ativo.

Youssef se lembra de uma época em que recebeu um telefonema de atendimento ao cliente de uma “senhora desesperada” que precisava comprar US $ 2,50 em BTC para pagar por um anúncio classificado online. Com seus últimos US $ 13 e sem uma conta bancária, ela não tinha ideia de como comprar Bitcoin, já que nenhum serviço era voltado para pessoas como ela. Com seus filhos chorando ao fundo, Youssef a guiou para ir a uma drogaria próxima e comprar um cartão-presente de US $ 10 do Walmart.

“’Ok, vou guiá-lo por todo o processo de transformar um cartão-presente do Walmart em Bitcoin e, em seguida, enviar o Bitcoin para esse endereço.’ Foram duas horas – foi difícil. ”

A experiência foi formativa, pois ilustrou as reais lutas de quem não tem acesso ao sistema bancário tradicional e que tenta utilizar os serviços modernos baseados na Internet. “É por isso que Paxful está no topo – estamos dispostos a fazer o que os outros não estão, estamos dispostos a ir onde os outros não estão dispostos a ir, como a Nigéria”, explicou Youssef, referindo-se ao fato de que pequenas transações trazem pouco lucro. Ele disse que sente uma profunda conexão com a África por causa de suas raízes. “Todo esse tempo, meu sonho era ajudar a África”, afirmou.

Hoje, o Paxful permite que os usuários comprem e vendam criptomoedas por meio de centenas de métodos. É lucrativo e possui mais de 6 milhões de usuários, apoiado por “quase 500 pessoas em nove escritórios em todo o mundo”. Em breve, ele acredita, a plataforma se tornará popular, especialmente na Nigéria – que é o maior mercado da empresa e a casa de meio período de Youssef. “São eles que vão puxar o resto da África para a frente. A Nigéria é o Leão da África ”, disse Youssef com orgulho, como se ele próprio fosse um nigeriano. Em breve, acredita Youssef, será o Vale do Silício da África.

Construído com Bitcoin

A Fundação Construída com Bitcoin, da qual Youssef atua como diretor executivo, visa construir 100 escolas em todo o mundo em apoio às comunidades locais – uma ideia inspirada por sua experiência após o furacão Katrina na Louisiana em agosto de 2005. Youssef viu a devastação nas notícias e decidiu que “Eu mesmo vou lá”.

No terreno, ele descobriu que várias instituições de caridade não ajudavam muito. “Finalmente, consegui encontrar essas cinco freiras dominicanas no French Quarter. Eles tinham uma escola e queriam que eu ajudasse a reconstruir e reabrir a escola. ” Youssef percorreu a cidade para vasculhar materiais de construção e suprimentos, às vezes se colocando em grande perigo. Em um ponto, ele fez amizade com um caminhoneiro, e “Eu e ele acabamos saqueando um Lowes [hardware store] para obter suprimentos para a escola. ”

“Durante esse tempo, tive muitas aventuras – uma em que quase fui morto pela polícia, que me viu vagando pela cidade pensando que era um saqueador.”

A abertura da escola, acredita Youssef, foi fundamental para ajudar a reabertura da cidade após o desastre, já que a polícia e o corpo de bombeiros “não teriam voltado se não pudessem colocar seus filhos de volta na escola”. As escolas, ele percebeu, são um pilar do desenvolvimento comunitário e da civilização. “Foi aí que tive a ideia de Construído com Bitcoin – cem escolas nos próximos cinco anos, e já construímos três delas”, disse ele. Até agora, a organização concluiu três escolas. Além das escolas, há foco na agricultura sustentável e na disponibilização de poços para garantir o acesso das comunidades à água potável.

Segundo o site, 92% dos recursos vão diretamente para projetos. Um dos projetos escolares recentes em Ruanda foi realizado em colaboração com uma instituição de caridade chamada Zam Zam Water. Embora a construção de escolas e poços certamente estimule o crescimento das comunidades, a ideia de que a proliferação de criptomoedas pode ajudar a formar economias locais e conectadas internacionalmente mais robustas é muito mais recente. “Eu me considero um otimista quanto ao Bitcoin”, disse Youssef.

O bitcoin

Quando o presidente de El Salvador, Nayib Bukele, anunciou recentemente que o Bitcoin era a moeda oficial do país, a imprensa internacional ficou cética. Youssef estava entre os CEOs que voaram para o país nas semanas seguintes ao anúncio, sem dúvida na esperança de abrir um novo grande mercado para a Paxful.

Para ele, a nova Lei do Bitcoin, que faz com que todos os cidadãos recebam um lançamento aéreo de US $ 30 em BTC, beneficia o cidadão comum. Ainda assim, ele observou que “a velha aristocracia de El Salvador saiu” para denegri-lo como colonizador depois que ele “tirou uma foto no aeroporto com um bando de policiais que não estão trabalhando para mim”.

Youssef está confiante de que este é apenas o começo, já que o uso popular de Bitcoin e outras criptomoedas “se espalhará pela Costa Rica, Guatemala, Panamá, Honduras também e, eventualmente, México e toda a América Central – estamos vendo isso muito claramente”.


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